Mente sana en cuerpo sano, no importando la edad

El secreto de un cerebro más joven puede estar en el ejercicio, de acuerdo con un nuevo estudio. El cual muestra una relación directa entre la actividad cerebral, la función del cerebro, y la condición física en un grupo de la tercera edad de hombres japoneses.

Investigadores de la Universidad de Tsukuba en Japón encontraron que los hombres que estaban más en forma se desempeñaron mejor mentalmente que los hombres menos aptos, al usar  partes de su cerebro de la misma manera como las personas más jóvenes lo hacen.

A medida que envejecemos, utilizamos diferentes partes de nuestra corteza prefrontal, según los investigadores. Situado en la parte frontal del cerebro, justo detrás de la frente, el córtex prefrontal tiene un papele importante en la función ejecutiva, la memoria, la inteligencia, el lenguaje y la visión.

Cuando somos jóvenes, utilizamos principalmente el lado izquierdo de nuestra corteza prefrontal durante las tareas mentales que involucran la memoria a corto plazo, la comprensión del significado de las palabras, y la capacidad de reconocer los eventos, objetos o personas vistos previamente. A medida que envejecemos, tendemos a usar las partes equivalentes de nuestra corteza prefrontal en el lado derecho del cerebro para estas tareas.

Con las tareas que implican el almacenamiento temporal y la manipulación de la memoria a largo plazo y el control inhibitorio, los adultos jóvenes usan el lado derecho de la corteza prefrontal, mientras que los adultos mayores  involucran la corteza prefrontal tanto el derecho como el izquierdo.

De hecho, con el envejecimiento, tendemos a utilizar ambos lados de la corteza prefrontal durante las tareas mentales, en lugar de sólo una, anotaron los investigadores. Este fenómeno, que se ha acuñado con el acrónimo HAROLD ( por sus siglas en inglés que significa reducción de la asimetría hemisférica en los adultos mayores), refleja la reorganización del cerebro, ya que compensa la disminución de la capacidad cerebral y la eficiencia debido a la disminución estructural y fisiológica relacionada con la edad, explicaron los investigadores.

Para el nuevo estudio, los investigadores tenían 60 hombres entre las edades de 64 y 75 que se sometieron a una prueba de esfuerzo para medir su capacidad aeróbica.

Esta primera prueba de aptitud física varió ampliamente. Después los participantes, realizaron un examen para medir su atención selectiva, la función y el tiempo de reacción ejecutivo. Utilizaron un juego llamado Stroop, en la que a los hombres se les muestran palabras que significan colores, como azul, verde, rojo, amarillo, pero se les pidió nombrar el color de las letras en lugar de leer la palabra en sí.

Los investigadores señalaron que este juego es más difícil de lo que parece. Cuando el color de las letras no coincide con la palabra el cerebro necesita más tiempo para reaccionar. Este tiempo de reacción se utiliza como una medida de la función cerebral.

La actividad en la región de la corteza prefrontal del cerebro de los hombres se midió durante todo el ensayo utilizando una técnica de neuroimagen funcional llamada espectroscopia de infrarrojo cercano (fNIRS por sus siglas en inglés). Esta técnica proporciona una medida de la concentración de oxígeno en la sangre de los vasos sanguíneos superficiales, lo que es indicativo de la actividad en las capas exteriores del cerebro.

Esta medición se hace a través de un conjunto de sondas portátiles que se coloca en la cabeza. Las células cerebrales activas requieren la sangre oxigenada fresca, que desaloja la sangre desoxigenada de esa región. El fNIRS mide los cambios en el color entre rojo que significa sangre oxigenada y la sangre desoxigenada en color azul, midiendo indirectamente de esta manera la actividad cerebral.

Luego, los investigadores analizaron los resultados de todas las pruebas para explorar las asociaciones entre la capacidad aeróbica, y el tiempo de reacción y la actividad cerebral durante la prueba de Stroop.

Como se predijo, durante la prueba de Stroop, se encontró que los adultos mayores utilizan ambos lados de la corteza prefrontal, sin diferencia tanto del lado derecho como izquierdo, observándose  el fenómeno HAROLD en este grupo de hombres, informaron los investigadores. Estudios anteriores han demostrado que los adultos jóvenes favorecen el lado izquierdo de la corteza prefrontal para esta tarea.

El análisis de la relación del tiempo de reacción entre la actividad cerebral y el Stroop reveló que los hombres que favorecían el lado izquierdo de la corteza prefrontal mientras se realizaban la prueba Stroop tenían tiempos de reacción más rápidos. Esto indica que los adultos mayores que usan el lado como lo hacen los más jóvenes, se desempeñan mejor en esta prueba, según los investigadores.

Cuando los investigadores analizaron la asociación entre la capacidad aeróbica y el Stroop, encontraron que los hombres más aptos tuvieron tiempos de reacción más cortos.

En base a estos hallazgos, los investigadores predijeron correctamente que el aumento de la capacidad aeróbica se asocia con una mayor actividad de la corteza prefrontal izquierda. En otras palabras, los hombres más aptos tienden a utilizar el lado del cerebro como los más jóvenes lo hacen, al menos mientras se realizaba la prueba de Stroop.

El uso de pruebas estadísticas de mediación se utilizaron para analizar la interacción entre los tres factores en el estudio – la aptitud aeróbica, rendimiento mental y de activación cerebral. En este caso los investigadores encontraron que los hombres mayores que están en mejor  forma aeróbicamente pueden realizar tareas mejor mentalmente que los hombres de mayor edad menos aptos  utilizando las regiones cerebrales más importantes cuando es necesario. De hecho, los hombres de edad avanzada que estaban en mejor forma utilizaron partes de sus cerebros en la misma forma que cuando eran más jóvenes, dijeron los investigadores. ¿Pero como?

“Una posible explicación, sugiere la investigación, es que el volumen y la integridad de la materia blanca en la parte del cerebro que conecta los dos lados del cerebro disminuye con la edad”, dijo el Dr. Hideaki , quien dirigió el estudio. “Hay evidencia que apoya la teoría de que los adultos más aptos son capaces de mantener mejor la materia blanca que los adultos menos aptos, pero se necesitan más estudios para confirmar esta teoría.”

Fuente: Journal NeuroImage

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