Nuevas investigaciones sobre cómo la mente influye en el cuerpo

Neurocientíficos de la Universidad de Pittsburgh han identificado las redes neuronales que conectan la corteza cerebral con la médula suprarrenal, que es responsable de una rápida respuesta del cuerpo en situaciones de estrés.

En concreto, los resultados arrojan nueva luz sobre cómo el estrés, la depresión y otros estados mentales pueden alterar la función de los órganos, y muestran que existe una verdadera base anatómica de las enfermedades psicosomáticas. La investigación también proporciona un sustrato neuronal concreto que puede ayudar a explicar por qué la meditación y ciertos ejercicios como el yoga y el pilates pueden ser tan útiles en la modulación de las respuestas del cuerpo al estrés físico, mental y emocional.

“Nuestros resultados fueron  mucho más complejos e interesantes de lo que imaginamos antes de empezar este estudio”, dijo el autor principal  el Dr. Peter L. Strick, Presidente del Departamento de Neurobiología y Director Científico del Instituto sobre Estudios del Cerebro perteneciente a la Universidad  de Pittsburgh.

En sus experimentos, los científicos rastrearon el circuito neural que vincula las áreas de la corteza cerebral a la médula suprarrenal (la parte interna de la glándula suprarrenal, que se encuentra por encima de cada riñón).

Los científicos se sorprendieron por el gran número de redes neuronales que descubrieron. Otros investigadores habían sospechado que uno o, tal vez, dos áreas corticales podrían ser responsables del control de la médula suprarrenal. El número real y la ubicación de las áreas corticales fueron inciertos.

¿Por qué importa qué las áreas corticales influyen en la médula suprarrenal?.  Las respuestas al estrés incluyen en una amplia variedad de cambios tales como palpitaciones, sudoración y dilatación de las pupilas. Estas respuestas ayudan a preparar el cuerpo para la acción y, a menudo se caracterizan como “respuestas de lucha o huida”. Muchas situaciones en la vida moderna son una llamada para una reacción más pensada que la simple “lucha o huida”, y está claro que tenemos cierto control cognitivo (o lo que los neurocientíficos llaman el control “de arriba abajo”) por encima de nuestras respuestas al estrés.

“Debido a que tenemos una corteza, tenemos opciones”, dijo el Dr. Strick. “Si alguien te insulta, no tiene que golpearlo o huir. Es posible que tenga una respuesta más matizada y pasar por alto el insulto o hacer una respuesta ingeniosa. Estas opciones son parte de lo que ofrece la corteza cerebral.”

Otro resultado sorprendente fue que las áreas motoras de la corteza cerebral, que participan en la planificación y ejecución de los movimientos, proporcionan un aporte sustancial a la médula suprarrenal. Una de estas áreas es una parte de la corteza motora primaria que se ocupa del control del movimiento del cuerpo axial y la postura. Esta entrada a la médula suprarrenal puede explicar por qué los ejercicios corporales básicos son tan útiles en la modulación de las respuestas al estrés.  Las prácticas calmantes como pilates, yoga, tai chi e incluso el bailar en un pequeño espacio, requieren una correcta alineación del esqueleto, coordinación y flexibilidad.

En general, los resultados de este estudio  indican que existen circuitos para vincular el movimiento y la cognición que afectan a la función de la médula suprarrenal y el control de la tensión. Estos circuitos pueden mediar los efectos de los estados internos como el estrés crónico y la depresión en las funciones de los órganos y, por tanto, proporcionar un sustrato neural concreto debido a alguna enfermedad psicosomática.

Fuente: Journal Proceedings of the National Academy of Sciences

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