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Cómo el cerebro humano distingue los olores

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Edición de Contenido por Gloria Remírez

Redacción


Miércoles, 29 de Julio de 2020

Neurología

Se ha logrado explicar por vez primera cuáles son los mecanismos utilizados por nuestro cerebro para reconocer olores específicos. El estudio aporta datos nuevos y reveladores sobre los procesos cerebrales implicados en el flujo continuo de información que llega de nuestros sentidos, en particular del sentido del olfato. Gracias a este resultado, parece más plausible la idea de preparar un sentido del olfato artificial, que se transferirá a los robots y otras máquinas inteligentes en el futuro.

De la vista y el oído, se conocen bastante bien desde hace tiempo los mecanismos que nos llevan a distinguir entre dos colores o entre dos notas. Este conocimiento se tradujo en teorías relativamente bien establecidas: sabemos qué longitud de onda debe emitir un letrero de neón para aparecer en rojo y qué frecuencia debe producir un teclado electrónico para hacernos oír la nota Sol. En cambio, no ocurre lo mismo con los olores: no somos capaces de decir cómo huele una molécula con solo mirar su estructura química.

Imagine que está en el restaurante, y que está tomando un sorbete con un agradable aroma a cítricos. Si usted es un chef podría usar la información olfativa para averiguar si usaron limón o lima, dos frutas que producen moléculas de olor perceptiblemente similares, pero químicamente diferentes. Si no está interesado en la receta, puede simplemente notar que se trata de un sorbete de cítricos en vez de un sorbete de café. Esto implica que descarta las pequeñas diferencias químicas entre los olores del limón y la lima para generalizar usando la categoría única de los cítricos.

Neurológicamente hablando, no es fácil elegir con flexibilidad entre la discriminación olfativa y la generalización de olores según nuestra experiencia y objetivos. Hasta ahora, los científicos no conocían el “código” utilizado por nuestro cerebro para oler un olor específico.

El nuevo estudio responde a esta pregunta por primera vez. El equipo de científicos italo-estadounidenses, que incluye, entre otros, a Bob Datta, de la Universidad Harvard en Estados Unidos, así como Giuliano Iurilli y Stefano Panzeri, del Instituto Italiano de Tecnología (IIT), identificaron las estrategias utilizadas por el cerebro para discriminar entre olores y generalizar otros.

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En el nuevo estudio se ha averiguado cómo exactamente el cerebro humano procesa la información sobre las diferencias entre los olores captados. (Imagen: Amazings / NCYT)

Los investigadores comprobaron que las neuronas sensoriales de la nariz captan las moléculas olorosas, analizándolas casi como cromatógrafos, máquinas que describen con precisión las diferencias químicas entre las moléculas.

Sin embargo, esta precisión solo concierne a la primera “puerta” para el reconocimiento de los olores, la nariz. Pero algo cambia cuando la información recogida y procesada por la nariz llega a una estructura cerebral llamada corteza olfativa. En esta etapa, las descripciones de los olores empiezan a “volverse personales”, y ya no respetan las diferencias químicas.

Aquí es donde la memoria entra en acción. Las nuevas pautas de similitud empleadas en la corteza olfativa se refieren menos a la química y más a las experiencias previas del sujeto.

“Descubrimos que esto sucede porque las experiencias pasadas modifican la forma en que las neuronas de la corteza olfativa intercambian la información química que recibieron de la nariz”, explica Iurilli.

Este descubrimiento podría tener repercusiones importantes fuera del campo de la neurología. Concretamente, en el de la robótica y en el de la inteligencia artificial, a través del diseño y la fabricación de un sistema olfativo artificial. Este sistema inteligente podría ser capaz de evaluar la seguridad de un entorno o reconocer un objeto mediante el rápido olor de las moléculas volátiles, al igual que hace un ser humano. (Fuente: NCYT de Amazings)