Estudio de neuroimagen revela que el discurso de odio afecta las respuestas de empatía del cerebro

Estudio de neuroimagen revela que el discurso de odio afecta las respuestas de empatía del cerebro

Un estudio experimental de neuroimagen en Polonia encontró que la exposición al discurso de odio disminuye la respuesta del cerebro a las historias sobre otras personas que sufren. El efecto estaba presente independientemente de la pertenencia al grupo de la persona que sufría en la historia, ya fueran polacos, como los participantes o árabes. El estudio fue publicado en Scientific Reports.

El discurso de odio es una forma de comunicación que implica la expresión de sentimientos e ideas discriminatorias, hostiles o prejuiciosas dirigidas hacia individuos o grupos en función de su raza, etnia, religión, género, orientación sexual, discapacidad u otras características. Por lo general, se lleva a cabo mediante el uso de lenguaje ofensivo, insultos, estereotipos o amenazas que tienen como objetivo degradar o incitar al daño o la violencia contra individuos o comunidades objetivo.

El discurso de odio se considera dañino porque alimenta la discriminación, la hostilidad e incluso los actos de violencia. Puede conducir a la división social y socavar los principios de igualdad asi como respeto de la diversidad. Muchos países tienen leyes y regulaciones que prohíben el discurso de odio para proteger a las poblaciones vulnerables y promover la tolerancia.

A nivel individual, las personas expuestas al discurso de odio en su entorno se acostumbran a él. Esto los hace más propensos a usar lenguaje despectivo y a participar en otras formas de discriminación contra otros grupos. De manera similar a cómo la exposición a la violencia hace que las personas sean menos emocionalmente receptivas y empáticas al observar la violencia, es posible que la exposición al discurso de odio también reduzca la empatía.

La autora del estudio, Agnieszka Pluta, y sus colegas querían explorar si este es realmente el caso. Plantearon la hipótesis de que la exposición al discurso de odio disminuirá la actividad en regiones del cerebro que se consideran esenciales para procesar información sobre experiencias de otras personas, a saber, la corteza cingulada anterior y la ínsula anterior.

También anticiparon una disminución en la actividad de la teoría de la red mental, una red de regiones cerebrales interconectadas vitales para comprender los sentimientos y experiencias de los demás, o mentalizar. Esto sería especialmente cierto cuando los participantes observaron el sufrimiento de aquellos fuera de su grupo. Esta red abarca la unión temporoparietal, el precuneus, el surco temporal superior posterior, la corteza prefrontal medial y los polos temporales. Los investigadores esperaban además que la exposición al discurso de odio disminuiría la actividad en áreas que resuenan con el dolor al observar el sufrimiento de otra persona, independientemente de la identidad grupal de esa persona.

El estudio incluyó a 32 adultos polacos, con un promedio de 24 años de edad. De estos, 18 eran mujeres, y ninguno informó ninguna condición neurológica o psiquiátrica. Para el experimento, los participantes se dividieron igualmente en dos grupos.

Un grupo de participantes vio comentarios de odio contra los árabes y los inmigrantes así como refugiados musulmanes en Europa (por ejemplo, «Ya es hora. Este muro debería haberse levantado hace mucho tiempo. Tenemos que defender Europa contra las hordas»). El otro grupo vio comentarios relativamente neutrales sobre temas sociales actuales (por ejemplo, «¿Soy solo yo quien se enoja con este neologismo: prosumidor? ¿A quién se le ocurrió algo tan tonto y por qué todos lo usan?»). Cada grupo de comentarios consistió en 5 páginas con 3 comentarios por página en promedio. Los participantes vieron los comentarios durante 3 minutos y medio.

Después de esto, los participantes completaron una tarea de empatía por el dolor basada en la narrativa en la que leyeron historias acompañadas de nombres y rostros de personas elegidas para ser apropiadas para las historias (hombres adultos marroquíes o caucásicos). Las historias representaban eventos dolorosos o eventos que son neutrales. Los protagonistas fueron descritos como árabes o polacos.

Mientras realizaban estas tareas, los participantes se sometieron a imágenes de resonancia magnética funcional. Antes de las tareas, los participantes completaron evaluaciones de ideología política, es decir, autoritarismo de derecha y orientación de dominación social (la escala de autoritarismo de derecha y la escala de orientación de dominación social).

Los resultados mostraron que los participantes informaron poca empatía por los protagonistas de la historia que no tenían dolor. Sentían mucha más empatía por los protagonistas de las historias que se describían como sufriendo dolor. Los participantes informaron niveles similares de empatía por los protagonistas polacos y árabes descritos como sufrimiento. Además, los participantes expuestos a comentarios de odio informaron niveles similares de empatía que los participantes expuestos a comentarios neutrales.

Los resultados de la resonancia magnética funcional indicaron una mayor actividad neuronal (señales BOLD más altas) en la corteza cingulada anterior, la ínsula anterior, el giro pre y postcentral, el tálamo, el caudado, la corteza motora suplementaria, la corteza orbitofrontal, el polo frontal bilateralmente y las regiones vermis cerebelosas del cerebro cuando los participantes leían historias dolorosas. Esta actividad fue menor en los participantes que previamente leyeron comentarios de odio que en los participantes que leyeron comentarios neutrales.

La actividad cerebral en estas regiones fue mayor cuando los participantes leyeron historias dolorosas que cuando leyeron historias que no fueron dolorosas. Un análisis posterior mostró que el origen étnico del protagonista de la historia no afectó estas respuestas.

«Los resultados demuestran que la exposición al discurso de odio, incluso durante aproximadamente un cuarto de hora, afecta la respuesta cerebral al reducir la respuesta BOLD en la región involucrada en la mentalización (rTPJ) mientras se enfrenta al dolor de los demás, independientemente de la pertenencia al grupo del protagonista (polaco o árabe)», concluyeron los autores del estudio.

El estudio hace una contribución importante a la comprensión científica de los efectos del discurso de odio en un individuo. Sin embargo, también tiene limitaciones que deben tenerse en cuenta. Cabe destacar que el número de participantes de este estudio fue pequeño y eran jóvenes. Además, sus actitudes políticas y educación tenían poca diversidad. Un estudio en grupos más grandes y diversos de individuos podría no producir resultados iguales.

Fuente: Scientific Reports

Articulo original: Titulo: “Exposure to hate speech deteriorates neurocognitive mechanisms of the ability to understand others’ pain”. Autores: Agnieszka Pluta, Joanna Mazurek, Jakub Wojciechowski, Tomasz Wolak, Wiktor Soral y Michał Bilewicz.

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